El camino hacia el drenaje agricola cero

Un sistema de cultivo hidroponico de circuito cerrado permite que los cultivos intensivos dejen de contaminar y reutiliza el agua ciclo tras ciclo.

La eutrofizacion de los ecosistemas acuaticos como consecuencia del uso de fertilizantes en la agricultura intensiva y el riesgo que esta conlleva por la posible contaminacion de acuiferos subterraneos y superficiales son cada vez mas tenidos en cuenta por la Union Europea. Por ello, sus politicas agrarias y la legislacion y directivas que regulan su uso son cada vez mas restrictivas a este respecto, ya que se ponen en riesgo dos de los recursos naturales mas escasos y sobre los que se ciernen mayores amenazas a nivel mundial: el suelo fertil y el agua potable.

Precisamente para evitar estas amenazas, que en la Region de Murcia se han convertido en una realidad que ha dado la cara en el Mar Menor, se desarrolla, liderado por el Centro de Edafologia y Biologia Aplicada del Sureste (Cebas-CSIC), el Life DrainUse. Un proyecto financiado por la UE, en el que tambien participa la Federacion de Cooperativas Agrarias de Murcia (Fecoam), la empresa Riegos y Tecnologias (Ritec SA) y la Universidad de Murcia (UMU), a traves de los profesores de la Facultad de Informatica Antonio Skarmeta y Miguel Angel Zamora, Este Life plantea como una solucion al problema ambiental, sin poner en riesgo la produccion de la agricultura intensiva del Campo de Cartagena, el cultivo hidroponico -sin suelo- de sistema cerrado. Este evita que el agua sobrante (y los fertilizantes que se le an+aden para que la produccion sea de la calidad y cantidad adecuada) se drene al suelo, ya que se vuelve a emplear en el mismo cultivo una y otra vez, despues de reequilibrar la solucion nutritiva (agua y los doce nutrientes imprescindibles para que la planta crezca adecuadamente).

El Life DrainUse, que comenzo en 2015 y finaliza en agosto de 2018, ya ha «terminado de disen+ar el sistema de recirculacion del cultivo», explica Vicente Martinez, coordinador del proyecto y director del departamento de Nutricion Vegetal del Cebas-CSIC. «Ahora estamos validandolo y evaluandolo, ademas de solucionando los problemas que van surgiendo, y testando el software que han desarrollado los profesores Skarmeta y Zamora de la UMU. Llevamos tres meses con un cultivo de tomate, el mas abundante en la zona euro-mediterranea, en la Finca La Matanza del Cebas, en Santomera, y a finales de junio iniciaremos una segunda prueba», explica Martinez, quien aclara que las condiciones de los cultivos varian por completo las necesidades de estos y los resultados. «Ahora el crecimiento de los cultivos es mas lento, se produce menos transpiracion y las plantas consumen menos agua, por lo que se riega con un porcentaje de drenaje mas bajo». Sin embargo, a mayor temperatura, mayor salinizacion del agua, lo que requiere, explica el investigador del Cebas, incrementar el porcentaje de drenaje. «Por ejemplo, si las plantas de tomate consumen 100 litros al dia, ahora las regamos con 20 litros mas, 120 litros en total, de

los que el 20%, en un sistema hidroponico abierto o en suelo, se liberarian al medio ambiente; pero en verano este porcentaje aumenta hasta alcanzar el 40% o el 50% del agua con fertilizantes empleada, que se libera al suelo, por lo que se tiraria y contaminaria el entorno», aclara Vicente Martinez.

Uso sin fin

Sin un limite de vida util para el agua utilizada, garantiza Martinez, ya que un sistema informatico desarrollado por la UMU analiza el drenaje y establece los nutrientes necesarios para reequilibrar todos sus parametros -potasio, fosforo, nitrogeno, azufre, magnesio y calcio- , ademas de corregir su conductividad y ph, este sistema no solo supone un importante ahorro en el consumo de agua (entre un 20% y un 50%, aunque es precisamente el desarrollo de las dos plantaciones experimentales lo que permitira concretar estas cantidades) y, por tanto, los costes; sino que tambien conlleva un ahorro de entre el 20% y el 40% de fertilizantes a base de nitrogeno, fosforo y potasio y, sobre todo, la eliminacion total de los vertidos al entorno natural, haciendo 100% sostenible la agricultura intensiva. Ademas, an+ade Martinez, «permitira optimizar el manejo de la plantacion y mejorar su productividad y la calidad del producto».

Tecnologia viable

Pero, conscientes de que si el sistema que estan desarrollando y perfeccionando dentro de DrainUse no resulta viable economicamente para los agricultores no servira de nada, tanto el Cebas como Ritec, SA tienen entre sus objetivos que el producto resultante sea rentable.

De momento, «Ritec ha fabricado un prototipo para investigacion, a escala 1:10, pero el disen+o comercial sera mas barato y completamente escalable y adaptable a los distintos cultivos y las distintas zonas de cultivo de la zona euro-mediterranea», garantiza Vicente Martinez, que asegura que entre las conclusiones del proyecto estara el informe pormenorizado de los ahorros que se producen con el cultivo hidroponico de sistema cerrado y el precio final que tendra el innovador sistema.

«Tenemos claro que los resultados deben servir para convencer a los agricultores de la idoneidad de implementar esta tecnologia en sus cultivos. Si demostramos que es rentable y ahorra costes de produccion, aumentara la demanda», explica Martinez, que an+ade que, precisamente, Fecoam ayudara a difundir las ventajas de la nueva tecnologia entre los agricultores, al tiempo que es la encargada de facilitar datos relativos a los cultivos.

Ademas, los socios del Life DrainUse advierten de que, a medio plazo, las autoridades de la UE impondran directivas que prohiban los drenajes agricolas, como ya sucede en Holanda, donde la eutrofizacion de los canales llevo a las autoridades a prohibir cualquier tipo de vertidos e imponer el uso de circuitos cerrados de riego. «Conforme las tecnologias avanzan y se exigen sistemas mas saludables, las autoridades toman medidas que obligan a los empresarios a invertir en medios no contaminantes en beneficio del bien comun», opina el coordinador del proyecto. Y considera que «no habra excusa porque el negocio seguira siendo sostenible».

La idea de los socios del Life DrainUse es, si los resultados son tan interesantes como esperan, conseguir financiacion europea para una fase posterior, en la que «el sistema hidroponico de circuito cerrado se pondria en practica en explotaciones comerciales de distintos paises y diferentes cultivos para obtener la validacion final, con el objetivo de distribuir la nueva tecnologia en toda la Union Europea a escala comercial».

Otras ventajas

Ademas de los beneficios que este nuevo sistema de cultivo conlleva, el director del departamento de Nutricion Vegetal del Cebas-CSIC recuerda que la reduccion del empleo de fertilizantes no solo supone un ahorro economico para el agricultor y una ventaja ambiental, al eliminarse completamente los lixiviados. «Si el numero de usuarios de este sistema aumenta, seran muchas las toneladas de abonos que dejaran de consumirse con la disminucion del coste energetico que lleva aparejada su fabricacion, asi como la reduccion de la emision de gases de efecto invernadero en el proceso», recuerda.

Y cita tambien como otra ventaja el hecho de que este sistema permitira cultivar sobre cualquier tipo de terreno, sin que sea necesario que sea suelo fertil.

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