Investigadores españoles estudian como una especie de sabina favorece el desarrollo de otras plantas

Se trata de una informacion de gran interes para trabajar en su conservacion y enfrentar el cambio climatico en las monta+as mediterraneas

Investigadores del Laboratorio de Botanica del Departamento de Ciencias Agroforestales de la Universidad de Valladolid, situado en el Campus de Soria, han realizado interesantes hallazgos sobre las interacciones que se producen entre plantas de las montan+as mediterraneas. En concreto, han estudiado como la sabina rastrera (Juniperus sabina L.) favorece el desarrollo de otras plantas, una informacion de gran interes para trabajar en su conservacion y enfrentar los efectos de los principales motores de cambio global: el cambio en los usos del suelo (el abandono de usos tradicionales agrarios extensivos –agricultura y ganaderia–) y el cambio climatico.

Segun los investigadores, la alta montan+a mediterranea atesora una gran biodiversidad de plantas pero su persistencia esta seriamente amenazada. En relacion con el cambio climatico, un aumento de la temperatura y una disminucion de las precipitaciones acrecentara el estres climatico que soportan estas plantas.

En este contexto, para favorecer su conservacion es necesario comprender los mecanismos que configuran estos ecosistemas para poder predecir su dinamica futura. En esta linea trabaja desde hace cinco an+os una de las investigadoras del Laboratorio de la UVa, Ana Garcia Cervigon, quien ha defendido recientemente su tesis doctoral en este materia bajo la direccion del profesor Jose Miguel Olano.

Como explica la investigadora, las interacciones entre plantas son una de las principales fuerzas que definen y controlan la estructura de las comunidades vegetales. Estas interacciones pueden ser positivas (conocidas como facilitacion) o negativas (conocidas como competencia), y su signo depende del contexto ambiental. En ambientes duros, donde los recursos escasean, predominan las interacciones positivas y las plantas se favorecen mutuamente, mientras que en ambientes mas benevolos y con mayor disponibilidad de recursos la competencia aumenta.

Las montan+as mediterraneas son ambientes duros para las plantas desde un punto de vista climatico, puesto que el frio del invierno y la sequia del verano limitan el periodo adecuado para el desarrollo vegetal y, por tanto, es esperable que las interacciones positivas entre plantas jueguen un papel importante en la estructuracion de las comunidades y en el funcionamiento de las poblaciones y los individuos.

Es el caso de la sabina rastrera, una especie de las montan+as mediterraneas que juega un papel muy importante en la organizacion de la vida vegetal en estos ecosistemas. “La sabina rastrera mejora las condiciones de humedad y nutrientes del suelo y de este modo favorece el desarrollo de otras plantas cuando estas crecen bajo su copa, es decir, las facilita, detalla Garcia-Cervigon.

Aunque el papel de este arbusto como facilitador de otras plantas ya habia sido demostrado en algunos estudios previos, la tesis aporta un enfoque novedoso: el dendrocronologico. “Al tratarse de una especie con anillos de crecimiento su analisis puede ser potencialmente incluido como complemento a los estudios ecologicos habituales (el analisis de las estructuras poblacionales de las especies facilitadas, el estudio de distintas variables relacionadas con el estado fisico de las plantas o las relaciones espaciales entre individuos de distintas especies). Hasta el inicio de esta tesis no se habia trabajado con los anillos de crecimiento de esta especie, recuerda.

La dendrocronologia permite asi incluir una perspectiva temporal. “Las plantas forman un anillo en el tallo o tronco por cada an+o de vida y, como consecuencia, los anillos de crecimiento acumulan informacion de todos estos an+os. Contando todos los anillos podemos saber la edad exacta de una planta de forma inmediata y ademas podemos ver, por ejemplo, variaciones en su crecimiento en grosor de un an+o a otro que estarian relacionadas con las condiciones ambientales de cada an+o: en an+os mejores (mas humedos y menos calurosos en verano) los anillos seran mas anchos, mientras que en an+os mas duros (con una sequia estival intensa) los anillos seran mucho mas estrechos, precisa la experta.

Individuos, poblaciones y comunidades

El principal hallazgo de la tesis ha sido que la sabina rastrera afecta a otras plantas de muy diversas formas y a distintos niveles, por ejemplo modificando el modo en que adquieren e invierten los recursos a nivel individual o alterando distintos parametros demograficos (como el crecimiento o la reproduccion) a nivel poblacional. “Las interacciones entre plantas son una de las principales fuerzas que intervienen en la estructuracion de las comunidades vegetales, pero los resultados de esta tesis confirman que las relaciones de unas plantas con otras son complejas de evaluar y que afectan a muchos aspectos diferentes, agrega la investigadora.

Estos resultados implican que el hecho de tener una vision general de las interacciones entre plantas no es suficiente para poder llegar a entender el funcionamiento de los ecosistemas, sino que es necesario precisar efectos sobre los individuos, las poblaciones y las comunidades para poder trabajar en su conservacion.

Ademas, estos resultados podrian hacerse extensivos a otras plantas nodriza (es decir, otras plantas que tambien actuan como facilitadoras, igual que la sabina rastrera) tanto en montan+as mediterraneas como en otros ecosistemas, aunque seria necesario realizar estudios especificos.

El potencial de los anillos de crecimiento

Por otra parte, la tesis pone de manifiesto el potencial del estudio de los anillos de crecimiento como complemento a las tecnicas ecologicas clasicas y en formas de vida distintas a los arboles (es decir, con arbustos y herbaceas perennes), y abre muchas posibilidades de estudio con distintas especies y sobre diversos aspectos ecologicos ademas de las interacciones entre plantas.

La tesis doctoral se enmarca en el Programa de Doctorado Conservacion y Uso Sostenible de Sistemas Forestales de la Universidad de Valladolid y el Instituto Universitario de Investigacion en Gestion Forestal Sostenible (IUGFS). Para su realizacion, la investigadora ha contado con una beca FPI (Formacion de Personal Investigador) del Ministerio de Ciencia e Innovacion entre 2010 y 2014.

La investigadora ha realizado cuatro estancias durante el desarrollo de su tesis doctoral: en la Universidad Rey Juan Carlos de Madrid (2011), en la Universidad de Florida Central en Estados Unidos (2012), en el Centro de Investigacion en Ecosistemas de la Patagonia de Chile (2013) y en Helmholtz Centre for Environmental Research UFZ de Alemania (2014).

Asimismo, el trabajo cientifico ha dado lugar a cinco articulos, tres de ellos publicados ya en revistas de impacto (el ultimo en el mes de septiembre en la revista Oecologia) y otros dos en proceso de publicacion.

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