La colmena por dentro

La reina es el unico individuo reproductor de la colmena. Procede de un huevo fertilizado (diploide) que es alimentado unica y exclusivamente con jalea real, tanto en su estadio de larva como de adulto. La reina joven copula en un unico vuelo, denominado nupcial, con varios zanganos guardando el semen en su espermateca. Segun el tamaño de las celdillas y los requerimientos de la colonia, la reina puede poner huevos fecundados (para criar obreras) o sin fecundar (para criar zanganos). Su vida se estima en poco mas de 3-4 años, con una capacidad maxima de puesta alrededor de los dos años, periodo tras el cual es sustituida por otra una vez que no es capaz de producir suficiente cantidad de feromonas reales encargadas de mantener la cohesion de la colonia de abejas.

Las obreras son los individuos de menor tamaño de la colonia de abejas y forman el grueso de su poblacion. Proceden de huevos fecundados (diploides) y durante su desarrollo larvario son alimentadas con jalea real exclusivamente los tres primeros dias y posteriormente con miel y polen. La duracion de la vida de la abeja obrera varia extraordinariamente segun las diferentes epocas del año. Asi las abejas que se crian durante la primavera tienen una esperanza de vida de alrededor de 35 dias, mientras que las que se crian a finales de verano o principios del otoño, pueden llegar a vivir mas de 3-4 meses. A lo largo de su vida, realiza diferentes tareas dentro de la colonia de abejas. En los primeros dias (7-12 dias) se encarga de la limpieza de la colonia y la alimentacion de la cria, momento en que las glandulas hipofaringeas encargadas de la produccion de jalea real adquieren el maximo desarrollo (nodrizas), aunque pueden seguir alimentando a larvas de ultimo estadio hasta edades mas avanzadas. A partir de la tercera semana, la actividad se hace mas variada y menos relacionada con la edad en si y empieza a realizar vuelos de orientacion, tareas de limpieza, extraccion de abejas y larvas muertas, coloca polen en las celdas,

construye panales, opercula celdas, madura nectar, aplica propoleos o recibe nectar de las abejas que regresan del campo. Hacia finales de la tercera semana, la mayoria de las abejas realizan funciones de vigilancia. La regulacion de la temperatura dentro de la colonia de abejas es una tarea esencial para el buen desarrollo de la cria e incumbe activa o pasivamente a todas las abejas, sin perjuicio de edad o casta. La temperatura dentro de la camara de cria debe mantenerse constante a unos 34-35ºC. Las abejas pueden reducir la temperatura mediante movimientos y aleteos de ventilacion, por evaporacion de agua, dispersandose por toda la colmena o formando un racimo fuera de la entrada de la misma ( barba). El aumento de la temperatura lo consiguen por irradiacion de calor metabolico con actividad muscular, o combinando esta con un mayor contacto fisico (formacion de racimo o piña).

Otra tarea de vital importancia en la colonia de abejas es la formacion de la cera y construccion de panales. En las celdillas de los panales de cera es donde se produce la fase de metamorfosis de huevo a adulto y donde se almacenan los alimentos (miel y polen) que la colonia utiliza de reserva. La cera de abejas, el material usado por las abejas meliferas en la construccion del panal, es segregado por las glandulas cereras que solo poseen las obreras. Las glandulas cereras estan mejor desarrolladas y son mas productivas en abejas de 12 a 18 dias. La cera es secretada en forma de pequeñas escamas que se producen en las glandulas localizadas en la parte ventral de los ultimos cuatro segmentos abdominales, en los espacios intersegmentarios. La cera es secretada con temperaturas ambientales superiores a los 25-30ºC despues de un consumo de cantidades relativamente altas de miel o nectar.

En la ultima fase de su vida, las abejas se encargan de la recoleccion del polen, propoleo (transportando ambos en las corbiculas de las patas), nectar y agua. El nectar, tras ser transportado a las colmenas por las abejas pecoreadoras, se intercambia con las abejas de interior que se encargan de depositarlo en las celdillas destinadas a albergar la miel. estas mediante diferentes acciones fisicas eliminan el exceso de humedad del nectar y le añaden enzimas que portan en su saliva, dando como resultado la conversion del nectar en miel. Una vez las celdillas estan llenas de miel, las operculan con una fina capa de cera (operculo) para evitar su fermentacion.

A pesar de lo descrito, existe una gran flexibilidad en la relacion edad-actividad. Normalmente si existe la secuencia tipica anteriormente descrita de actividad segun las edades, sin embargo esta secuencia puede cambiar segun las condiciones imperantes dentro y fuera de la colmena. Las abejas de una misma edad cronologica tienen capacidad de cambiar con gran rapidez de edad fisiologica, pudiendo pasar a desarrollar tareas de abejas mas adultas cuando es necesario.

Por ultimo, los zanganos son individuos de mayor tamaño que las obreras. Y proceden de huevos sin fecundar (haploides). Carecen de aguijon y poseen una lengua corta que utilizan para tomar alimento que le dan las obreras o recogen de las celdillas donde se almacena, careciendo de capacidad de tomar nectar de las flores. No tienen ni corbiculas para la recogida de polen ni glandulas cereras, aunque si participan en las tareas de termorregulacion. Su mision principal es fecundar a las reinas virgenes en los vuelos nupciales, pagando con su vida la copulacion (Dadant, 1975). Las colonias normales comienzan a criar zanganos en primavera y verano. El numero de zanganos que se cria es variable, segun las necesidades de la colmena, aunque lo normal es que existan algunos cientos en la epoca de mayor entrada de nectar en la colmena. Hacia finales del verano, cuando disminuye la cantidad de nectar disponible en el campo y la colonia de abejas se prepara para la invernada, las abejas impiden a los zanganos alimentarse con los depositos de miel y suelen expulsarlos de la colmena, donde mueren de hambre y frio. Tambien son eliminados en situaciones de escasez de nectar en cualquier epoca del año

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