La fitorremediacion: plantas para tratar la contaminacion ambiental

Si algo caracteriza a la sociedad moderna es la emision continua y creciente de sustancias contaminantes al ambiente, especialmente procedentes de las actividades industriales, agropecuarias, mineras, etc. Estos contaminantes representan un peligro para los seres vivos que se encuentran expuestos a ellos y con el objetivo de evitar ese riesgo de exposicion, se han desarrollado diferentes sistemas para reparar los impactos causados por la contaminacion, entre ellos, la fitorremediacion.

El termino fitorremediacion proviene del griego de Phyto que significa “planta” y remedium que significa “recuperar el equilibrio” y es una tecnica que aprovecha la capacidad de algunas plantas para absorber, acumular, metabolizar, volatilizar o estabilizar contaminantes presentes en el suelo, aire, agua o sedimentos como metales pesados, elementos radiactivos, compuestos organicos y compuestos derivados del petroleo. Supone asi, una alternativa a los metodos fisicoquimicos que se han utilizado tradicionalmente para solventar los problemas de contaminacion ambiental.

La fitorremediacion se puede definir entonces como un “conjunto de tecnologias que reducen in situ o ex situ la concentracion de diversos compuestos a partir de procesos bioquimicos realizados por las plantas y microorganismos asociados a ellas”.

Mientras que los metodos convencionales pueden alterar de manera irreversible las propiedades del suelo, el agua y de los seres vivos que viven en ellos, suelen ser muy costosos y tienen una limitada eficacia, la fitorremediacion se presenta como una alternativa sustentable, de bajo costo y con una alta aplicabilidad para la rehabilitacion de ambientes afectados por contaminacion natural y antropogenica.

Existen seis metodos diferentes de fitorremediacion que se agrupan en dos conjuntos, los que se utilizan como medio de contencion (rizofiltracion, fitoestabilizacion y fitoinmovilizacion) y los que se utilizan como medio de eliminacion (fitodegradacion, fitoextraccion y fitovolatilizacion). Dependiendo del tipo de contaminante y su cantidad asi como del medo en el que se encuentre dicho contaminante, se elige un metodo de fitorremediacion u otro, siendo los mas utilizados la fitoestabilizacion para la contencion de contaminantes y la fitoextraccion para su eliminacion.

* Fitoestabilizacion: este metodo permite inmovilizar en el suelo los contaminantes a traves de su absorcion y acumulacion en las raices de las plantas utilizadas o por precipitacion en la zona de la rizosfera. El primer paso para llevar a cabo un proceso de fitoestabilizacion es seleccionar las plantas adecuadas, normalmente especies que acumulan pocos contaminantes. Conforme las plantas van creciendo, cambian y estabilizan el suelo, de manera que se reduce la movilidad de los contaminantes evitando asi su migracion a otros medios como el agua o el aire. La fitoestabilizacion se aplica principalmente a grandes extensiones de suelo donde existe ontaminacion superficiaal y tiene como ventaja respecto a otros metodos de remediacion de suelos que es facil de aplicar, tiene bajo costo y ademas es agradable esteticamente. Ademas, los animales se pueden comer estas plantas sin ningun problema. Algunas de las plantas que se utilizan para la fitoestabilizacion son, entre muchas otras, Anthyllis vulneraria para el zinc, cadmio y plomo, Lupinus albus para el cadmio y el arsenico y Brassica juncea para cadmio, zinc, cobre, manganeso, hierro y plomo.

Lupinus albus, conocida como Lupina blanca

* Fitoextraccion: este metodo de fitorremediacion, tambien conocido como fitoacumulacion, consiste en la absorcion de metales contaminantes mediante las raices de las plantas y su acumulacion en tallos y hojas. Para ello, el primer paso es seleccionar adecuadamente las plantas segun los metales que se encuentren presentes asi como las caracteristicas del emplazamiento. Una vez que se ha producido el desarrollo vegetativo de la planta, se corta y se procede a su incineracion, trasladando las cenizas a un vertedero de seguridad. La ventaja de la fitoextraccion es que el proceso se puede repetir de forma ilimitada hasta que se consiga una concentracion de contaminante en el medio aceptable dentro de los limites considerados. Algunas de las plantas utilizadas en este metodo de fitorremediacion son, entre otras, Thlaspi caerulescens para el cadmio, Vertiveria zizanioides para el zinc, el cadmio y el plomo y Pistia stratiotes para arsenico, cadmio, cromo, cobre, mercurio, niquel, plomo y zinc.

Pistia stratiotes, conocida como repollito o lechuga de agua Comparacion entre la fitoestabilizacion y la fitoextraccion

El resto de metodos de fitorremediacion son:

* Rizofiltracion: se utiliza para la eliminacion de contaminantes del medio hidrico a traves de las raices de las plantas. Cuando el sistema radicular de las plantas esta bien desarrollado se introducen las plantas en el agua contaminada conde las raices absorben los metales y los acumulan. Cuando las raices se saturan, las plantas se cosechan y se disponen para su tratamiento.

* Fitovolatilizacion: a medida que las plantas y arboles van creciendo, absorben agua junto con contaminantes organicos e inorganicos y algunos de ellos pueden llegar a las hojas y evaporarse o volatilizarse a la atmosfera.

* Fitodegradacion: las plantas y los microorganismos que se encuentran asociados a ellas degradan los contaminantes en productos inofensivos.

* Fitoestimulacion: las raices de las plantas estimulan que los microorganismos presentes en la zona de la rizosfera degraden los contaminantes.

Esquema de los diferentes medios de fitorremediacion existentes

El tiempo que tarda en hacer su efecto la fitorremediacion depende de los factores de cada lugar, la clase de contaminante, la cantidad, el metodo de fitorremediacion y el tipo de planta que se utilice y a pesar del gran numero de ventajas que acompañan a este sistema tambien existen algunas limitaciones, ya que solo se puede utilizar de forma eficiente en casos de contaminacion mas o menos superficial y de baja concentracion de contaminante. Por tanto, es necesaria una mayor investigacion sobre la fitorremediacion para poder llevar a cabo este metodo de recuperacion de forma mas eficiente y extensa en otros supuestos de contaminacion.

FUENTE: lamamapachama.com

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