Nanotecnologia al servicio de la agricultura

La ciencia de la nanotecnologia ha sido historicamente asociada con la ingenieria, sin embargo, durante los ultimos años ha presentado importantes avances en la investigacion agricola, con la finalidad de ayudar a los productores y exportadores a prolongar la vida util de sus productos.

En entrevista con Portalfruticola.com, Jayasankar Subramanian, profesor asociado de la Universidad de Guelph en Canada, señalo que esta trabajando con socios en India, Sri Lanka, Tanzania, Kenia y el Caribe para mejorar la vida util de la fruta y reducir las perdidas poscosecha mediante el uso de esta tecnica cientifica.

“Se trata de una investigacion bastante larga que comenzo con uno de mis colegas, quien descubrio que una enzima llamada fosfolipasa D es responsable de romper las membranas durante el proceso de maduracion de una fruta y tambien que el hexanal, que es un compuesto que se produce naturalmente en las plantas, puede inhibir esta enzima”, dijo Subramanian.

“En terminos basicos, esto significa que la vida util puede prolongarse debido a que las membranas permanecen intactas y estables, y la maduracion se retrasa lentamente para que las frutas se mantengan frescas y firmes durante mas tiempo”, añadio.

“Eventualmente creamos una formulacion que puede utilizarse como un spray sobre las plantas, frutas y arboles. Este spray se puede usar antes del inicio de la maduracion y mantiene la fruta un poco mas en el arbol, y tambien disminuye muy gradualmente el proceso de maduracion”, detallo.

Un mejor control sobre el proceso de cosecha

Mantener la frescura de las frutas es un gran problema en paises como India, donde hay una escasez de instalaciones de almacenamiento en frio, y se enfrenta a enormes problemas de residuos debido a la pobre cadena de frio. Es comun que los productores se enfrenten a un repentino exceso de bananas o mangos que no pueden ser completamente vendidos y que alcanzan precios mas bajos debido al exceso de oferta.

Subramanian dijo que usando nanotecnologia y hexanal no se da este problema, y los ensayos de campo hasta ahora en Sri Lanka e India han reducido significativamente las perdidas poscosecha de mango y banana.

Aparte de pulverizar los arboles de mango, la formula de nanotecnologia se puede utilizar para revestir la fruta antes de ser exportada.

“Uno de los objetivos es que esto no solo llegue a los productores grandes y de elite del mundo, sino tambien a los pequeños agricultores para que todos puedan beneficiarse de esto”, indico.

Mangos despues de 12 dias a temperatura ambiente con tratamiento hexanal.

“Despues de extensas pruebas de campo con mango, ahora se ampliara para incluir otras frutas como bananas, citricos, papayas y algunos cultivos de berries canadienses”, dijo.

La investigacion de Subramanian con sede en Ontario, es financiada por el International Development Research Centre (IDRC) y Foreign Affairs, Trade and Development Canada, que incluye la colaboracion de varios paises, no solo en el subcontinente indio.

Gracias a US$4.2 millones de apoyo federal otorgado en enero de 2015, las pruebas de campo se podran ampliar a diferentes paises como Kenia, Tanzania y Trinidad y Tobago, y sera probado en una variedad de cultivos como la papaya y citricos.

“Tambien estamos tratando un metodo con papayas en Africa y el Caribe. Con la papaya no obtienes frutos madurando al mismo tiempo, tienes un proceso de maduracion continuo. Y esto requeriria una especie de rociado continuo que no es economicamente viable”, detallo.

“Asi que en esos casos, eliges las frutas cuando estan en las primeras etapas del proceso de maduracion, y las sumerges en la solucion que contiene el hexanal como formulacion nano. La fruta se lava a fondo, se embala y entonces tendria una vida util mucho mas larga en comparacion con los frutos sin este tratamiento”, asevero.

Mangos mantenidos bajo las mismas condiciones pero sin tratamiento hexanal.

Comercializado dentro de dos años

Gracias a la extension de la financiacion, el plan es llevar la formula al mercado dentro de 24 meses y luego potencialmente extenderla a escala global. Subramanian dijo que los estudios han demostrado que el hexanal es seguro para todos los organismos normales de una huerta y cumple con las normas de bioseguridad.

“Algo excepcionalmente bueno que hemos encontrado es que es muy poco persistente. Estoy seguro de que tiene un lugar en el mercado, ya que es un producto tan bueno y viene sin antecedentes, por asi decirlo”, comento.

“Es un compuesto muy natural e incluso en nuestra investigacion academica hemos encontrado que si rocias o sumerges la fruta en este compuesto, dentro de 48 horas se habra desvanecido y ni siquiera podras encontrar un pequeño rastro usando un microscopio”, declaro.

“Hexanal es un compuesto aprobado por la FDA en EE.UU. y se utiliza como un agente de comida. Tambien se clasifica como uno de los compuestos del cesped que se consideran generalmente como seguros. Asi que es mas como un producto organico y definitivamente cumple con los criterios de un producto organico para aquellos en ese negocio”, indico.

Ademas de las formulas de pulverizacion e inmersion, el proyecto de investigacion tambien esta empleando el aprovechamiento de hexanal para utilizarlo en bolsitas [sachets] que puedan colocarse en cajas para prolongar la vida util.

“Imagina una bolsita de gel de silice, como los que te dan en una caja de zapatos nuevos, esa es la idea. Hemos creado las nano particulas a partir de residuos agricolas, como los residuos de banano, ya que hay grandes volumenes de este tipo en paises como India”, comento Subramanian.

“El tallo y otras parte de las plantas se cree que son inutiles, pero no lo son. Hemos extraido las fibras a partir de residuos de banano y los convertimos en particulas nano bio. Estos son como pequeños bolsillos que se pueden ver a traves de un microscopio hipo electron y hemos empaquetado con exito las moleculas de hexanal en estos nano poros”, detallo.

“Hemos, en la etapa de investigacion, creado una bolsita y esto podria ser colocado en cajas de banano y, otra vez, todo lo que necesita es que se active el hexanal, lo que ocurriria cuando las frutas se empaquen y respiren, eso es suficiente para desencadenar la lenta liberacion de hexanal de la bolsita”.

Utilizando nanotecnologia, el equipo de investigacion de la Universidad de Guelph continuara desarrollando envases y revestimientos impregnados en hexanal para mantener fresca la fruta durante su manipulacion y envio.

A traves de un comunicado, el vicepresidente interino (de investigacion), John Livernois, dijo que este proyecto de investigacion es un gran ejemplo de por que la institucion se considera lider mundial en investigacion agricola.

“Estamos llevando una invencion local a lo global. Con nuestros socios actuales y nuevos, estaremos trabajando en Asia, Africa y el Caribe, asi como en Canada”, dijo.

“Esto confirma nuestro compromiso para mejorar la agricultura en Africa Oriental y en todo el mundo”, concluyo.

FUENTE: Portalfruticola.com

universidadagricola.com

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