QUE ES EL ÑAME

Ñame es el nombre que recibe un grupo de plantas con tuberculos comestibles pertenecientes al genero Dioscorea. Se trata de una planta trepadora, procedente de zonas calidas y humedas, cultivada desde hace miles de años para aprovechar su tuberculo.

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Existen alrededor de 600 especies, algunas de ellas de gran importancia socioeconomica, especialmente en los paises tropicales en desarrollo: Africa (particularmente en el oeste), Caribe, Asia y Oceania.

El ñame blanco (D. rotundata) y el amarillo (D.cayenensis), son los mas importantes en Africa. Fuente: Charles Averre, North Carolina State University, Bugwood.org

Su cultivo

Se trata de un cultivo muy valorado por la poblacion africana, a pesar de su alto coste de produccion ( sobre todo en mano de obra). Los pequeños granjeros siembran el ñame intercalado entre cosechas de cereales y hortalizas.

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La siembra se hace con tuberculos pequeños enteros o con fragmentos de tuberculos grandes reservados de la temporada anterior. Una vez en la tierra, el tuberculo crece durante seis a diez meses y permanece dormido de dos a cuatro. dependiendo de la especie y el habitat donde viva. Su recoleccion debe hacerse con mucho cuidado para no dañarlo, ya que se pudre y pierde valor comercial. Una vez recolectado se puede almacenar en estado de hibernacion de uno a seis meses.

El ñame de agua o alado (D.alata) es oriundo de Asia y es el mas distribuido alrededor del mundo. Contiene pigmentos que dan a la comida un interesante color purpura o violaceo. Fuente: Ube Cake .Original uploader was Powella at en.wikipedia

Su importancia como alimento

Estas variedades ñame mencionadas producen un unico tuberculo por año, que puede pesar de cinco a diez kilos. Es rico en almidon y se come normalmente cocinado, porque algunas especies contienen sustancias toxicas en crudo.

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El ñame es un alimento basico en el oeste de Africa, fuente de energia y proteinas equiparable a la patata.

Se cree que el ñame fue muy utilizado como alimento en los viajes largos en barco (tanto por los pueblos autoctonos que viajaban por el Indico y el Pacifico, como por los portugueses y españoles), ya que se podia conservar durante varios meses y su contenido en vitamina C lo convertia en un valioso alimento anti-escorbuto.

Otros usos

El ñame no solo tiene interes alimentario, tambien se utiliza como fuente de almidon y sobre todo en la industria farmaceutica. Del ñame medicinal D. floribunda se obtiene la diosgenina, sustancia empleada en la sintesis industrial de esteroides y hormonas sexuales femeninas.

En ingles, al ñame se le llama yam

En algunos lugares se comporta incluso como especie invasiva. Es el caso de D . bulbifera, llamada “la patata aerea”. Estos bulbillos aereos son comestibles, pero algunos requieren tratarlos previamente para eliminar los toxicos. Fuente: Rebekah D. Wallace, University of Georgia, Bugwood.org

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