QUE SON LOS ORGANISMOS TRANSGENICOS?

No te asustes, pero es posible que los billetes de tu cartera esten hechos con algodon transgenico.

Empezamos fuerte el año con un tema que ya iba siendo hora de abordar. Mi idea inicial era hacer el tipico top ten de cosas que deberias saber sobre los transgenicos , pero me di cuenta de que eso ya lo han hecho otros muchas veces y que corria el riesgo de no aclarar absolutamente nada. Y es que se trata de un tema dificil de explicar, complejo y polemico como el solo; como para resumirlo en diez parrafillos. Asi que he decidido dedicarle una entrada al mes, planteando y explicando las preguntas que creo que tiene gran parte de la sociedad.

Antes de entrar en materia vamos a diferenciar dos conceptos importantes: una cosa es un ser vivo modificado geneticamente y otra un ser vivo transgenico.

Si atendemos a su nombre literalmente, un ser vivo modificado geneticamente es aquel cuyos genes han sido modificados, asi sin especificar mas. Y, eso, amigos mios, incluye a todos los seres vivos del planeta.

Los genes son las instrucciones de montaje y funcionamiento

Todos tenemos genes, ya que son nuestras instrucciones de montaje y funcionamiento. Imaginaos un lavabo de IKEA (reconozco que la idea viene del libro de monologos cientificos Si tu me dices gen lo dejo todo , muy recomendable), lo compras en varios paquetes y te armas de paciencia para descifrar las instrucciones y las herramientas necesarias para montarlo. Pongamos por caso que te juntas con un folleto para montar el mueble bajo, otro para el grifo, otro el mueble alto, y cada una de las luces de arriba va con el suyo propio. Incluso tienes la suerte de que los señores de IKEA han tenido a bien editar otro mas con las instrucciones para unir correcta y ordenadamente todas las partes. Podriamos decir que esos folletos son los genes del lavabo , primero leemos el gen para el mueble bajivisk y lo montamos, seguimos con el gen para el grifo floktsrum , luego el mueble alto espejaak , terminamos poniendo las lamparas lumiken y voila, nuestro mueble montado y en funcionamiento. (Nota: estos nombres estan en riguroso sueco inventao).

Pues algo parecido ocurre con los seres vivos, lo unico que el libro de instrucciones lo tenemos digamos instalado , para poder montarnos nosotros mismos. Los distintos seres vivos serian, a grandes rasgos como los productos de esta tienda, unos mas sencillos con pocas instrucciones y otros mas complejos, que requieren de instrucciones de montaje y mantenimiento mas detalladas.

Ejemplos de instrucciones serian en el caso del ser humano: como fabricar musculo, o huesos, quemar grasa o almacenarla por si acaso, fabricar celulas de la epidermis cuando nos hacemos una herida y globulos rojos si hemos perdido mucha sangre…. Los genes de las plantas por ejemplo contienen las instrucciones para fabricar raices y que estas vayan para abajo, para fabricar los paneles solares mas eficientes conocidos hasta el momento, las hojas, para formar pinchos, para ahorrar agua, para fabricar toxinas o sustancias desagradables que disuadan a de comerselas a la vaca de turno. Y no sigo porque no acabaria nunca.

Un poco de humor. Por cierto, otra similitud, tanto las instrucciones de IKEA como los genes estan escritos en un lenguaje universal.

Lo bueno es que tenemos la suerte de que esa infinidad de instrucciones vienen escritas en una molecula, seguro que la conoceis, el ADN, que permite ser doblada, redoblada y apañada para meterla en el interior la celula, de tal manera que no moleste demasiado y pueda leerse cuando sea necesario. Para que os hagais una idea, y simplificando mucho muchisimo (cientificos perdonadme), si tuvieramos que funcionar como IKEA, el virus mas simplon del mundo tendria sus instrucciones en un humilde papelillo, de esos pegados en las farolas que anuncian clases particulares de ingles, mientras que las hombre ocuparian una enciclopedia de las tochas, esas que ocupan una estanteria entera.

La modificacion genetica es comun a todos los seres vivos.

Volvemos de nuevo a IKEA. Desde que su fundador comenzo a crear muebles hasta nuestros dias, han cambiado muchas cosas. La variedad de productos, su diseño, los materiales, la manera de fabricarlos todo ello para ahorrar costes y adaptarse a la demanda de una sociedad que ha cambiado mucho desde entonces. Podriamos decir que tanto los productos como los folletos de instrucciones han ido evolucionando a la vez.

De la misma manera los seres vivos, para adaptarse al entorno en el que viven y ser mas competitivos, han ido cambiando sus genes/folletos de instrucciones, pero lo han ido haciendo hecho cada uno a su ritmo, tranquilamente, sin presion. En cuanto aparecio el hombre y comenzo a ejercer de agricultor y ganadero le metio un poco de ritmillo a eso de la evolucion. Empezo favoreciendo a los hierbajos que daban frutos mas grandes y menos amargos, a las cabras silvestres menos ariscas o las que mas leche daban. Al reproducir y cruzar los especimenes que mas le interesaban ya estaba modificando la prevalencia de unos genes sobre otros. En otras palabras, y para que quede claro, el hombre lleva modificando geneticamente a las plantas y los animales desde hace milenios.

Esas modificaciones las fue haciendo a ojo practicamente hasta el siglo XX, cuando se difunde el trabajo de Gregor Mendel, el padre de las Leyes de la herencia, que explican la transmision de algunos caracteres sencillos de padres a hijos (pe. en seres humanos los lobulos de la oreja libres o pegados, el albinismo o las pecas).

Mira a tu alrededor y encontraras organismos modificados geneticamente: la lata de maiz dulce, distintas razas de perros en el parque o las flores de floristeria, esas que no se mustian al rato de cogerlas. Fuente: Syngenta

Trasteando con los genes

En cuanto los cientificos le pillaron el truco al funcionamiento de los genes, aprendieron a trastear con ellos y descubrieron un mundo de posibilidades. Hasta entonces, buscaban aqui y alla caracteristicas valiosas de las plantas de cultivo o sus parientes silvestres, e intentaban incorporarlas en las generaciones futuras mediante cruzamientos.

Esas caracteristicas interesantes a veces surgen espontaneamente debido a las mutaciones (es el caso del platano, como ya conte en esta entrada). Como las mutaciones no aparecen en la naturaleza cuando y como los mejoradores quisieran, la consecuencia logica era provocarlas.

Esto fue posible tras la Segunda Guerra mundial, gracias a las nuevas tecnicas desarrolladas durante la era nuclear. Se trata del “mejoramiento por mutacion” y consiste en exponer a las plantas a radiaciones o determinadas sustancias quimicas y luego comprobar si aparecen mutaciones utiles. Esta tecnica, que tuvo su auge en los años 70, se ha utilizado, por ejemplo para lograr sandias sin pepitas (ver esta otra entrada).

En España, en los años sesenta, tambien se hicieron experimentos con radiaciones de rayos gamma en la Finca del Encin (Alcala de Henares), con fines de mejora genetica y de conservacion de cosechas. (Ver pag 14 numero de la revista Agricultura. De estos, nos queda un bosquete que puede verse en el km 38 de la carretera de Zaragoza y esta curiosa estructura. Fuente: cualquiera de los que fueron mis coleguillas del Taller de Empleo El Encin .

Otro manera de aumentar el numero de mutaciones en las plantas es el cultivo tisular , que nos permite cultivar celulas, tejidos y plantas completas en condiciones artificiales y en pequeños recipientes de vidrio o plastico. Aunque esta tecnica no se creo para causar mutaciones, se descubrio que las celulas y tejidos vegetales asi criados mutan con mas alegria, lo que amplio la gama de metodos disponibles para la mejora genetica vegetal.

Entonces Que son los transgenicos?

Antes, os cuente de una vez que es un transgenico, dejadme que me de el ultimo paseo por IKEA.

No se si sabreis que hay gente muy muy manitas y muy creativa a la que la oferta de tienda sueca se le queda corta y se dedican a maquear sus productos. Un ejemplo sencillo, (visto aqui) una simple silla a la que se le añade un orinal: sigue valiendo como silla, pero ademas ahora tiene otra funcionalidad que le aporta un valor añadido. Al igual que la mesa de la foto, primero siguieron las instrucciones para montar la mesa sosik , luego cortaron y pegaron la maquina de coser en el hueco hecho a proposito.

Esta mesa me va a servir ademas para explicar los transgenicos. Tomada de esta pagina.

Pues bien, algunos biotecnologos actuales que se dedican a la mejora vegetal son como esos manitas que le buscan mas utilidades todavia los productos que nos ofrece la naturaleza; trasteandolos un poco para meterles un elemento que originalmente no estaba previsto, pero que acaba resultando la mar de util.

Un organismo transgenico es aquel que contiene uno o mas genes que le han sido insertados de forma artificial. Este gen insertado, al que llamaremos transgen puede provenir de una especie similar u otra completamente diferente, y acabara formando parte del organismo utilizando una version sofisticada del copy-paste de toda la vida. En la siguiente ilustracion podemos ver uno de los sistemas utilizados para obtener plantas transgenicas.

Tomado y traducido (a mi manera) de http://learn.genetics.utah.edu/content/science/gmfoods/.

1. Tomamos una bacteria (Bacillus thuringiensis) que posee un gen, bautizado con el sugerente nombre de cry1Ac, responsable de producir una proteina toxica para determinados tipos de insectos, incluido un escarabajo que ataca a la planta de tomate.

2. Identificamos dicho gen y lo cortamos para insertarlo en un fragmento mas amplio de material genetico que servira de vector. Se le añade otro gen de resistencia a los antibioticos que nos ayudara a identificarlo mas adelante.

3. Utilizamos a las bacterias para que nos hagan miles y miles de copias del vector con el transgen ya incorporado, para recubrir unas particulas de oro o tungsteno, que seran los proyectiles de nuestra super-pistola genetica.

4. Se apunta a un fragmento de tejido celular, se dispara y zass la pistola dispara las particulas y sus vectores pegados, a tal velocidad que las celulas vegetales, muy sufridas ellas, acaban incorporandolos a su propio genoma (osea su conjunto de genes propios).

5. Ahora hay que comprobar con cuantas celulas ha funcionado el sistema. Se cultivan en un medio con un antibiotico determinado. El gen de resistencia a dicho antibiotico que incorporamos antes hara de chivato, ya que solo las celulas que hayan asimilado correctamente el vector seran capaces de crecer.

6. Esas celulas pasan a otro medio que las permita crecer y transformarse en plantas de nuevo. Y voila, ya tenemos nuestra planta transgenica. Ahora solo toca reproducirla y hacerla pasar por infinidad de pruebas. Pero eso ya es otra historia.

A menudo se les llama organismos geneticamente modificados o por sus siglas OGM A los organismos a los que se les han añadido transgenes, si bien ya hemos visto que este termino quizas no es el mas adecuado. Por esta razon, a partir de ahora solo utilizare el termino transgenico para referirme a los organismos con transgenes insertados.

Conclusion

En el caso de las plantas de cultivo, nos interesan genes que den mayores rendimientos mas altos, cosechas de mejor calidad, resistencia a plagas o enfermedades o al estres (calor, frio, sequia o salinidad). Combinar varias de estas caracteristicas en una sola planta es un proceso largo y dificil con los metodos actuales disponibles de mejora genetica digamos convencional .

La ingenieria genetica, que ha permitido crear los organismos transgenicos, es un poderoso instrumento que permite lograr los mismos objetivos pero de una manera mas rapida y economica. Pero no podemos olvidar que se consigue a costa de alterar la constitucion genetica, sus instrucciones de montaje y funcionamiento , de los seres vivos, por lo que dichos beneficios deberian evaluarse frente a los potenciales riesgos que esto pudiera implicar.

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