RESUELVE TUS DUDAS SOBRE EL ACEITE DE PALMA

Menuda se ha liado con el aceite de palma.

Recientemente algunos medios de comunicacion y las omnipresentes redes sociales han vuelto a descubrir la cara oscura de este aceite, presente en tantos productos de consumo. Y como sociedad de consumo que somos, hemos devorado estas noticias, nos hemos asustado y escandalizado y hemos dedicado el doble de tiempo en hacer la compra por leer las etiquetas.

Ultimamente este aceite se colaba en todas las conversaciones, y a menudo preguntaban mi opinion. Asi que decidi bucear un poco en el tema para poder informar convenientemente. Estas son las preguntas que me he hecho y aqui teneis el resultado.

Que es?

Es el aceite que se obtiene de la pulpa del fruto de la palma aceitera africana, cuyo nombre cientifico es Elaeis guineensis. De la semilla de dicho fruto se obtiene otro aceite distinto, el palmiste.

Un fruto, dos aceites, quien da mas?.Fuente:Tristantan/Pixabay.

La palma aceitera da grandes rendimientos con costes relativamente bajos de produccion. Ademas su aceite tiene tantas aplicaciones en diversas industrias que la demanda mundial esta asegurada. Estos tres factores explican su tremendo exito.

Sabias que la palma de aceite da el mayor rendimiento de aceite por unidad de superficie que cualquier otro cultivo? Por si fuera poco, de ella se obtienen dos tipos de aceite – palma y palmiste – ambos muy importantes en el comercio internacional.

La palma de aceite se cultiva actualmente como una “commodity” (materia prima cuya principal diferencia con los competidores se basa en el precio) en paises con climas tropical como: Malasia, Indonesia, Nigeria y Colombia, Peru o Camerun. Fuente: Craig – Public Domain. Wikipedia

El aceite de palma en crudo tiene un intenso color rojizo debido a su riqueza en carotenoides. Tiene tambien licopenos y vitamina E pero sin embargo su perfil lipidico (la naturaleza de los acidos grasos que lo componen) no es especialmente saludable porque tiene una importante proporcion, en torno al 40-50%, de acido palmitico, que es un acido graso saturado (en el aceite de oliva por ejemplo esta presente en un 11%). Esta abundancia de ag. saturados hace que se presente viscoso en ambiente tropical y solido en climas templados como el nuestro. Estos ag. saturados resisten mejor el enranciamiento, otra ventaja mas en la industria alimentaria.

El aceite y derivados de palmiste por su parte no poseen esos carotenos y la proporcion de ag.saturados es mucho mayor (en torno al 80%).

El aceite de palma sin refinar es una fuente de calorias y un alimento de primera necesidad en muchos paises en vias de desarrollo, donde habitualmente lo utilizan para cocinar. El problema es que nosotros consumimos aceite de palma refinado, sin vitaminas ni antioxidantes pero con todo su acido palmitico. Y sobre todo porque, aunque no lo utilicemos para cocinar esta tan presente en los alimentos ultraprocesados que resulta tremendamente facil consumir mucha mas cantidad de la recomendable sin darnos cuenta.

Produccion tradicional de aceite de palma en Liberia. Fuente: blk24ga, Wikimedia. Licencia CC BY 3.0,

Sabias que en la Union Europea una persona consume una media de 59.3 kilos de aceite de palma al año? Por que es tan malo?

Antes que nada aclarar que, como ocurre en otras ocasiones, ni el arbol ni el aceite de sus frutos son malos en si mismos. El problema viene con su uso, y con su abuso.

Se han identificado tres efectos negativos importantes del aceite en si y de su produccion: la salud de los consumidores, el medio ambiente y los derechos de los trabajadores de las plantaciones. Pero vayamos por partes.

Salud

La mala fama le viene al aceite de palma por dos razones: las grasas que lo componen y la presencia de sustancias indeseables que se originan durante el refinado.

Respecto a las grasas, simplemente decir que, de todas las grasas habidas y por haber, el acido palmitico, no es precisamente de los mejores de cara a prevenir la aparicion de colesterol malo o la diabetes. Mas bien lo contrario. Si quereis saber mas, os aconsejo esta entrada de Juan Revenga o este video-blog de Aitor Sanchez (Mi dieta Cojea) donde lo explican muy bien.

Este es el famoso acido palmitico, una grasa saturada de cadena relativamente larga. Fuente: Gominolas de petroleo.

El otro problema viene derivado de su procesamiento industrial. El refinado es un paso necesario para eliminar color, sabor y olor que se aplica al aceite de palma y a otros muchos aceites vegetales (en nuestro entorno quedarian libres el aceite de oliva virgen y el virgen extra). Al parecer, al calentar estos aceites a mas de 200ºC se forman unos compuestos ( esteres glicidilicos de acidos grasos y MCPD) que se cree que pueden estar relacionados con el cancer. La EFSA (Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria) ha advertido sobre este hecho, admitiendo incluso que a dia de hoy no se puede establecer un nivel de ingesta seguro.

Por ultimo, seguro que muchos de vosotros os habreis enterado de la discusion en Twitter entre la periodista Samanta Villar y la empresa Hero en torno a la presencia de este aceite en leches de formula y otros productos infantiles. En el blog de Marian, Boticaria Garcia lo explica estupendamente, y en esta entrevista de RNE (min 4.29 ) tambien, pero lo resumo por si acaso: la leche materna contiene este acido graso porque el bebe lo necesita en ese momento de su desarrollo; pero en su version de beta-palmitato. Las leches maternizadas, que intentan imitar en lo posible a la original, recurren a la grasa de palma, ya que contiene este acido graso, pero en otra version, el alfa-palmitato, que no tiene las mismas propiedades del original. Conscientes de ello, algunas marcas ya introducen beta-palmitato en la formula, y bien que lo publicitan, pero sin llegar a alcanzar la proporcion de la leche materna.

Medio ambiente

El principal impacto ambiental del boom del aceite de palma se debe a la deforestacion de selva tropical:

La deforestacion, a vista de satelite. Fuente: NASA

– Supone una perdida inmensa de biodiversidad, que pone a muchas especies al borde de la extincion, no solo al orangutan o al tigre de Sumatra, que al ser grandes y peludos se les hace mas caso.

– La perdida de esta grandes masas vegetales capaces de captar el de CO2 que sobra en nuestra atmosfera logicamente agrava el efecto invernadero.

– Para colmo, esa deforestacion a veces va ligada a incendios en suelos de turbera, sobre los que se asientan estos cultivos. Estas turberas son antiguos depositos de materia organica parcialmente descompuesta, que albergan en su interior bolsas de CO2 o CH4, ambos gases de efecto invernaderoque, al liberarse, agravan mas aun la situacion.

Sabias que entre el 85-95 de la produccion mundial se encuentra en Malasia e Indonesia?

En septiembre de 2015, segun cuenta Greenpeace se detectaron mas de 130.000 focos de incendios provocados en selvas y turberas de las islas de Sumatra y Borneo. La industria del aceite de palma y el sector papelero estuvieron muy implicados en esta ola de incendios.

Derechos humanos

Las plantaciones de palma se han relacionado tambien con importantes abusos laborales, que se acercan incluso a condiciones de esclavitud, tal como denuncia Amnistia Internacional en este video y el blog Carro de combate.

La palmera de aceite tiene una vida util productiva de 50 años pero en la practica se reduce a 20-25 años, ya que si se deja mas tiempo crece tan alto que la recogida de los frutos se hace casi inviable. Los frutos se agrupan en una especie de piña que puede pesar unos 20 kilos y se arrancan con un palo largo terminado en cuchilla. Si a un trabajador le cae una de esas en la cabeza, habitualmente sin proteger con un casco, le puede hacer mucho daño. Fuente: EFE/Carlos Meneses

Explotacion infantil, salarios por debajo del minimo legal, excesiva carga de trabajo, ausencia total de medidas de proteccion, incluso en la manipulacion de fitosanitarios, figuran entre las practicas denunciadas por ONGs.

El mito del aceite sostenible

En vista de los problemas sociales y medioambientales que llevaban denunciandose desde hacia tiempo, se creo en 2004 la Mesa Redonda para el Aceite de Palma Sostenible, como entidad certificadora de que la produccion del aceite de palma se hace siguiendo una serie de criterios: transparencia, respeto a las leyes locales y a los derechos de comunidades indigenas y la conservacion de espacios de alto valor ecologico, entre otros. Se puede decir que tiene un papel importante y ha supuesto una mejora en algunos aspectos, pero de momento no es capaz de garantizar que, como algunas grandes empresas aseguran pomposamente, que su aceite de palma proviene de fuentes sostenibles .

En primer lugar porque bajo el paraguas de la RSPO estan grandes empresas y pequeños propietarios, con sensibilidades y capacidades muy distintas respecto al respeto de los derechos y condiciones laborales. Las grandes compañias tipo Nestle, Unilever o Pepsico compran el aceite a compañias locales tambien grandes, que se encargan del procesado y de la venta de los productos de palma ya refinados (y que no son precisamente transparentes). Podriamos decir que estas grandes empresas delegan la responsabilidad en sus proveedores y se olvidan del asunto.

Todo el aceite producido, sostenible o no, acaba mezclandose en las plantas refinadoras. Se podria establecer un sistema de trazabilidad pero eso sube el coste lo suficiente como para llevar las de perder en un mercado mundial donde es el precio el que manda . Eso sin contar con que, en numerosas ocasiones, se ha pillado a miembros de la mesa pasando olimpicamente de los principios de sostenibilidad que firmaron en su momento. Principios que como cuentan en esta entrada, estan un poco obsoletos y pasan de puntillas por el tema de los derechos laborales.

Pero, y si es tan malo por que no lo han prohibido ya?

Basicamente porque nadie se ha muerto ni se ha puesto gravemente enfermo. Posiblemente los efectos negativos en la salud se vean a medio o largo plazo, pero lo mismo ocurre con el tabaco y el alcohol que tampoco estan prohibidos. Eso no quiere decir que estemos completamente desprotegidos, el problema es que las legislacion sobre alimentos va dos o tres pasos por detras de la industria.

Hace mas un siglo se crearon las grasas hidrogenadas, y en su momento se vendieron como mas saludables que la grasa animal. Mucho tiempo despues se descubrio que no eran tan saludables y se sacaron las grasas trans para sustituirlas, pero resulta que estas tampoco lo son. Y entonces llego el aceite de palma, que tenia las cualidades necesarias, para sustituir a estas grasas (y supongo que incluso seria mas barato de producir) pero que tampoco es ninguna maravilla.

Y eso como se traduce en el supermercado?

Aunque todavia pueden que queden alimentos con grasas trans o incluso hidrogenadas, lo que se lleva ahora son los aceites vegetales , dos palabras magicas con las que colarnos todo tipo de aceites de origen vegetal, incluso el de colza, que como en España todavia da cierto repelus (infundado completamente, pero esa es otra historia). El Reglamento Europeo 1169/2011 sobre la informacion alimentaria facilitada al consumidor, que entro en vigor en 2014, permite el uso de esta expresion pero obliga a los productores a especificar entre parentesis que tipos de aceite se han utilizado, eso si las proporciones no hace falta ponerlas.

De esta manera se ha conseguido desenmascarar al aceite de palma, aunque el marketing sigue intentando disimular su presencia recurriendo a los derivados de estos aceites, listos para utilizar en los alimentos: aceite de palmiste, estearina de palma, palmoleina u oleina de palma, manteca de palma entre muchos otros, incluso el nombre cientifico de la especie.

Otra buena opcion es inventarte un palabro nuevo que de buen rollo, pero que te permita seguir utilizando este aceite sin especificar en que proporciones.

Por que y para que se utiliza?

El aceite de palma se utiliza masivamente por dos razones principales: es muy barato de producir y muy versatil.

Sabias que el aceite de palma es el mas consumido en el mundo?

Al fraccionar el aceite de palma se obtienen dos productos: la oleina y la estearina de palma. La oleina es mas o menos liquida y se puede mezclar con otros aceites vegetales, mientas que la estearina es mas solida y se emplea en la produccion de margarinas y jabones. Ambas las podemos ver en platos preparados, helados, salsas, margarinas, galletas, bolleria, pizza, chocolates, confiteria en general, aperitivos dulces y salados, pan de molde y un larguisimo etcetera de alimentos.

Lo mismo viendo el video se te van las ganas por un tiempecillo de comer bolleria industrial.

Aparte del bajo precio, este aceite tiene otras caracteristicas muy apreciadas por la industria alimentaria: esa capacidad de permanecer solido a temperatura ambiente pero que al meterlo en la boca se funda agradablemente, la untuosidad que aporta a salsas o cremas, el toque crujiente que da a las galletas y que gracias a la peculiar estructura quimica de estas grasas, los productos tardan mas en quedarse duros como piedras y en enranciarse, otra ventaja importante, sobre todo para los supermercados.

Sabias que el 50 % de los alimentos y productos de consumo contienen aceite de palma?

Pero el aceite de palma tambien es habitual en productos de cosmetica cremas, pasta de dientes, geles de ducha y champus, se utiliza en los piensos para animales y para la obtencion de biodiesel. De hecho, la Union Europea que en el pasado fomento la utilizacion de agrocarburantes para luchar contra el cambio climatico, al hacer las cuentas ha tenido que admitir que estaba consiguiendo justo lo contrario.

Sabias que en la Union Europea, el 50% del consumo de aceite de palma se destina a la produccion de biodiesel?

Te suena la marca de jabon Palmolive? El jabon original, lanzado en 1898, estaba hecho a base de aceites de oliva y palma.

Se puede sustituir?

Pues si, por poderse se puede perfectamente. Pero los aceites o grasas disponibles ni tienen esas ventajas a las que estamos acostumbrados ni son tan baratos de obtener.

Donde se ponga un buen croisant de mantequilla…son mas caros si, pero no da tiempo a que se estropeen. Autor: Diego R.

Sin salir de nuestro entorno España y Europa tenemos aceite de oliva, de girasol y de colza. Otros aceites vegetales disponibles son el de soja, de algodon, coco…cada uno con sus peculiares caracteristicas (y sus km a cuestas).

A varias cadenas de supermercados, incluso una ecologica, les ha faltado tiempo para pedirle a sus proveedores que dejen de usar aceite de palma o que busquen proveedores de aceite certificado como sostenible. Como gesto no esta mal, seguro que le pone las pilas a esas grandes empresas. Pero, que quereis que os diga, me da cierto tufillo de actuacion de cara a la galeria o incluso de intento de sacar tajada al asunto mas que otra cosa.

Y por que de repente tiene tan mala fama?

Eso me gustaria saber a mi. Me intriga saber como se origino y a que se debe esta ultima ola de preocupacion que tan pronto vino como parece que se esta yendo.

Mi consejo?, mejor preocupate por comer alimentos de verdad

Este aceite no es ningun veneno, no hay que tenerle miedo. Su consumo no seria un problema en el marco de una dieta saludable, como podria ser la dieta mediterranea (la que seguian nuestros abuelos, ojo), el problema es que cada vez nos alejamos mas de ella por mucho que nos hagan creer lo contrario.

Al aceite de palma y todos sus derivados los encontramos principalmente en alimentos ultraprocesados, asi que mi consejo es bastante obvio: Mas mercado y menos supermercado , eso supondra meterse en la cocina, no queda otra, y que este verano el postre sea una raja de sandia en vez de un helado.

Aqui seguro que no se esconde el aceite de palma.

Y si aun asi hay que recurrir a producto procesado fijaros en la posicion que ocupa este aceite o cualquiera de sus derivados en la lista de ingredientes: si la palma se lleva la palma, malo.

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