Sensores acusticos permiten escuchar cuando las plantas requieren agua

La estudiante de doctorado Lidewei Vergeynst de la UGent (Belgica) ha descubierto en su investigacion como interpretar los sonidos hechos por las plantas durante una sequia. Ha desarrollado un metodo de analisis que mediante sensores acusticos permite escuchar los sonidos que realizan las plantas. De esta forma, es posible saber cuan imperantemente esta una planta en necesidad de agua durante una sequia. Esta es una noticia importante a la luz del cambio climatico.

Las mediciones se llevan a cabo con un detector acustico. Este se pone por encima del tallo o en una rama y detecta los ruidos del interior de la misma, al igual que un estetoscopio. En circunstancias normales, las plantas transpiran agua a traves de las hojas que expulsan por medio de succion a traves de un sistema de tubos angostos (venas), de manera que toda la columna de agua se encuentra con una presion negativa. Esa fuerza de succion puede compararse con la forma en la que uno succiona agua con una pajilla. Pero a medida que se vuelven mas secas, las hojas necesitan succionar mas fuertemente, la presion se vuelve aun mas negativa y la columna de agua se puede romper. Si la planta no tiene disponibilidad de agua suficiente, pueden generarse espacios de aire en las venas. Esto puede dificultar el transporte de agua en las plantas, causando a la vez un ruido de tipo ‘click’ que puede ser detectado por el sensor. Esto es lo que se llama cavitacion y mucha cavitacion puede ser mortal.

Anteriormente, los investigadores solo contaban los clicks. A mayor cantidad de clicks, peor eran las condiciones de la planta. Pero si la planta estaba muerta, seguian escuchando los clicks. Por ello, habia incertidumbre sobre la naturaleza de estos ruidos. Vergeyst hizo un avance al analizar los clicks en detalle. Cada click es una onda de sonido, y a partir de las propiedades de esta onda, es posible distinguir entre los sonidos de cavitacion de otros procesos en la planta. “Esperamos que el metodo de Lidewei se vuelva un referente en la investigacion vegetal”, dice su promotora, la profesora Kathy Steppe del laboratorio de ecologia vegetal. “Algunos investigadores habian perdido la fe en los sensores acusticos. Hemos demostrado en la investigacion (que fue financiada por los fondos Wetenschappelijk Onderzoek (FWO)) que aun son muy utiles”.

Cambio climatico

El descubrimiento es muy importante dado el cambio climatico. El equipo de van Steppe no solo tuvo exito en determinar si una planta se encontraba en escasez de agua, sino que mediante otros sensores, tambien pudieron determinar inmediatamente cuanta agua estaba usando la planta. “A traves de esta combinacion de varios sensores, podemos tener una idea mas clara de los procesos de sequia. Un factor importante en el debate sobre la muerte de bosques en zonas aridas es la falla hidraulica. Con nuestro descubrimiento, no solo puedes salvar bosques, sino cultivos alimentarios. Podemos ahora proporcionar una mejor asesoria sobre las variedades que sobreviven mejor en areas secas”.

Aun no esta claro si el proceso de burbujas de aire en las venas es reversible o no. “Creemos que las plantas muestran una mejora clara”, dice la profesora Steppe. “Actualmente lo estamos investigando, y esperamos descubrir el mecanismo subyacente, de manera que podamos ayudar a la ciencia a dar un nuevo paso adelante. Al igual que doctores en una unidad de cuidados intensivos, estamos poniendo monitores de pulso en las plantas. Queremos que las plantas nos puedan hablar para asi evaluar como se encuentran. Eso, como un bioingeniero, es nuestra meta maxima”.

Material traducido por Agriculturers.com

FUENTE: hortidaily.com

universidadagricola.com

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