Mantener el equilibrio del pH en el suelo del cultivo de arandano

Los campos de arandano azul (blueberry) con pH fuera del rango optimo (4.2-5.5) son comunes en muchas areas en las que se produce. Se que se sienten seguros de aplicar azufre elemental para reducir el pH del suelo al rango deseado; sin embargo, que deberan hacer si el pH de su suelo llega a ser menos de 4.5 y como afectara este nivel de pH el crecimiento de sus plantas de arandano?

Primero vamos a entender la razon por la que el pH del suelo continua disminuyendo en cada ciclo agricola al aplicar fertilizantes a los campos de arandano. Todos sabemos que este cultivo crece mejor con los fertilizantes amoniacales como fuente de nitrogeno; sin embargo, son con los que se absorben los mayores porcentajes de cationes. Esta es la principal razon por la que el pH del suelo continua disminuyendo en cada ciclo agricola.

Durante la absorcion de los iones de amonio, las raices de las plantas de arandano secretan iones de hidrogeno que se acumulan en el suelo aumentando la acidez. La urea utilizada descompone en amonio y carbonato por la accion de ureasa. Este proceso le quita un ion de hidrogeno al suelo, por lo que la urea provoca menos acidez que los fertilizantes de sulfato de amonio.

El amonio puede formar amoniaco (NH3), por lo que el pH del suelo cerca de las particulas de urea podria aumentar de manera temporal y ya que llegara el momento en que las plantas de arandano absorberan el amonio, el efecto a largo plazo de la urea en el suelo, sera la reduccion del pH.

Solo añadan cal

Que pueden hacer para reducir la tasa de disminucion del pH del suelo en la produccion de arandano? Podemos calcular el factor de encalado (o potencial acidificante) de los diferentes fertilizantes y añadir cal para neutralizarlo.

Por desgracia, el potencial acidificante de estos fertilizantes nitrogenados se calcula basandose en su nitrificacion en el suelo y debido a que las plantas de arandano absorben la mayor parte del fertilizante nitrogenado en forma de amonio, este metodo tradicional de determinar el requisito de cal es muy poco efectivo en el caso de este cultivo.

Debido a que la mayor parte de la acidez del suelo en la produccion de blueberry se debe principalmente a los iones de hidrogeno que son liberados al suelo por medio de la exudacion de las raices al absorber cationes en forma de iones de magnesio, calcio, y potasio, bajo condiciones de pH bajo; la acidificacion del suelo, o la cantidad de cal requerida puede ser calculada por medio de la relacion entre la base cationica y el nitrogeno de los tejidos vegetales.

En el caso de las plantas de arandano, se estima que esta relacion es de 0.7-1.0, aproximadamente. Por lo tanto, si consideramos la relacion mas elevada, para un hectarea de arandanos con un rendimiento de 3,700 kg, se requeriran alrededor de 80 kg de cal para neutralizar el potencial de acidificacion del suelo, debido a la absorcion del fertilizante. Esto significa que es seguro aplicar alrededor de 70 a 90 kg de cal despues de la cosecha, para estabilizar el pH del suelo, en preparacion para la proxima.

Aplicaciones de cal

La cantidad de cal mencionada debe ser aplicada en banda, dentro de la hilera de siembra. Esta dosis no se debe utilizar con aplicacion al voleo. Recuerden, no se excedan con el uso de cal y no apliquen cal durante la primavera, al mismo tiempo que aplican los fertilizantes.

Se que el encalado de los campos de arandano suena bastante extraño, porque las plantas de arandano adoran los suelos acidos y son plantas calcifugas (no toleran los suelos alcalinos). La naturaleza calcifuga de la planta de arandano realmente representa su incapacidad de sobrevivir en suelos con pH elevado y no tiene nada que ver con tener gran cantidad de calcio en el suelo.

Si el pH del suelo en sus campos de arandano ya es menor a 4.5, en especial en zonas montañosas o suelos minerales, el aluminio libre del suelo puede interferir con la absorcion del nitrogeno, el fosforo y el hierro, provocando clorosis ferrosa. Se pueden hacer dos cosas para resolver este problema.

En primer lugar, necesitan ir subiendo el pH del suelo de manera gradual. Este proceso puede ser largo, ya que la cal se mueve lentamente en el perfil del suelo, cuando es aplicado sobre la superficie. Pueden añadir 80 kg/ha, ademas de la cal que necesitan para neutralizar la acidez potencial producida por la absorcion del fertilizante durante el ciclo de crecimiento. Pueden repetir este procedimiento durante varios ciclos y despues esperar algunos años para volver a hacer pruebas del pH del suelo para saber si requieren añadir mas cal.

En segundo lugar, pueden encontrar medios de reducir las concentraciones del aluminio libre en el suelo. El aumento de la materia organica mediante el acolchado con aserrin, material de composta y/o acidos organicos, reducira las concentraciones del aluminio libre en el suelo, con el paso del tiempo.

Finalmente, me gustaria mencionar la diferencia entre la contribucion del azufre (S) y el sulfato (SO4-) a la acidez del suelo. Existe el concepto erroneo de que el sulfato reduce el pH del suelo. La realidad es que el sulfato no reduce el pH del suelo.

Cuando se aplica sulfato de potasio o sulfato de amonio en forma de fertilizante base potasio o nitrogeno, el grupo de sulfato en ambos fertilizantes es absorbido por las plantas, o se pierde por medio de la lixiviacion, por lo que es muy poco efectivo para cambiar el pH del suelo.

No obstante, cuando se aplica azufre elemental al suelo, este es oxidado por los organismos oxidantes del azufre (bacterias), como las especies de Thiobacillus y otros hongos heterotrofos que oxidan el azufre como el Aspergillus niger y el Trichoderma harzianum. Durante el proceso de oxidacion se produce acido sulfurico y se reduce el pH del suelo. De manera interesante, la tasa de oxidacion del azufre elemental se eleva con el pH del suelo. Esto se debe a que las bacterias que viven en el suelo se vuelven mas activas a niveles de pH mas elevados.

En resumen, la razon para la acidificacion gradual del suelo en la produccion de blueberry, se debe a la accion de las raices de las plantas de blueberry en lugar de ser ocasionada por los procesos de nitrificacion que ocurren en el suelo, como solia suponerse; debido a que el proceso de nitrificacion es muy limitado en suelos con pH bajo.

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