La increible granja tecno que hace crecer tomates en el desierto

Gracias al sol y al agua de mar, dos innovadores lograron producir mas de 90 millones de tomates por año, en la zona mas arida de Australia. Se puede aplicar este sistema en la Argentina?

En el plato de pastas de la abuela, en la ensalada mixta que acompaño el asado con la familia el fin de semana pasado, en la pizza compartida con amigos y hasta en las papas fritas con ketchup. El tomate, la fruta mas consumida del mundo, marca su presencia en la mesa de los argentinos.

No hay misterio en como esta hortaliza nativa del continente americano crece en suelo local. Cultivada en invernaderos o en el campo al aire libre, viaja en camiones desde suelos fertiles de provincias como Salta, Jujuy, Corrientes, Buenos Aires, Mendoza, Rio Negro y Santiago del Estero.

Pero a 12.300 kilometros de Buenos Aires, una empresa revoluciona el mercado global: cultiva tomates en el medio del desierto tan solo con agua de mar y la luz del sol. Ah…y con la ayuda de mucha, pero mucha innovacion tecnologica.

Philip Saumweber -el CEO aleman con acento americano- y Reinier Wolterbeek -un ingeniero hidraulico de origen holandes- estan al frente de un proyecto que empezo hace seis años en un terreno arido de 20 hectareas en Port Augusta, en el sur de Australia. Las condiciones no estan dadas para que alli crezca un solo tomate. El verano es muy calido, el invierno muy frio. La empresa Sundrop Farm demostro lo contrario: los ocho camiones diarios que llena por dia son en un año 15.000 toneladas, equivalente a un 15% de lo que se consume en el pais.

Como lo hacen? 23.000 espejos concavos dirigen y concentran la energia del sol en una torre blanca de 115 metros, casi 40 pisos en el medio de la nada. Esa energia convierte el agua que se extrae del mar por tuberias en agua lista para regar cultivos y controlar la temperatura del invernadero donde crecen 90 millones de tomates durante los 365 dias.

Port Augusta, Australia. La torre de 115 metros concentra la energia del sol en la punta. (Sundrop)

Australia y Argentina, primos lejanos

La posibilidad de producir comida en el medio del desierto planto la bandera de la agronomia del futuro. Con el espiritu de sacar algo de la nada en un contexto de escasez de recursos y calientamiento global, los tomates nacen sin recurrir a combustibles fosiles, pesticidas ni un suelo apto, y las 18.000 plantas luego crecen en cultivos hidroponicos que se fertilizan dentro de cascaras de coco.

Este proyecto ya se esta pensando para otros cultivos, como pimientos y pepinos. Con el nuevo impulso de las energias renovables en la Argentina, podrian crecer tomates, por ejemplo, en zonas aridas de la Patagonia?

Los tomates no necesitan suelo para crecer, sino que se cultivan en cascaras de coco. (Sundrop)

Aunque la brecha que separa a las dos economias es amplia, Argentina y Australia ven reflejadas en un espejoalgunas caracteristicas en comun.

Pablo Gerchunoff, economista e historiador de la Universidad Torcuato Di Tella, describe en su ensayo Encuentros y desencuentros de dos primos lejanos las condiciones que comparten las dos naciones del hemisferio sur a pesar de la distancia geografica: naciones jovenes, grandes territorios con escasa poblacion, abundancia de recursos naturales, productores de materia prima y una fuerte incidencia inmigratoria.

El economista y consultor en agronegocios, Ivan Ordoñez, asegura que el eje Rosario La-Plata esta naturalmente preparado para producir tomate durante el verano. La zona consume el 40% de la horticultura del pais, y cuando es invierno, el tomate fresco llega principalmente desde el noroeste, especifica en dialogo con Infobae.

Las hectareas de Sundrop en Port Augusta, en el sur de Australia. (Sundrop)

La agronomia que desafia a la naturaleza

Del color verde al rojo, los cherrys, peritas, redondos de quintas familiares empiezan a madurar en La Plata. Salvador Vides se abre paso entre los primeros tomates y recorre con Infobae los nuevos resultados de la cosecha de 2016. El clima y las tierras son aptas para que el tomate crezca. Aca se produce en verano, pero tenemos la suerte de tener las condiciones climaticas en el pais para que se produzca durante todo el año, asegura este productor y titular de la Asociacion Platense de Horticultores Independientes.

Mas alla del espejo en el que se puede ver reflejado el pais, Ordoñez detecto tres barreras que impiden el desarrollo de granjas solares en zonas deserticas de la Argentina: la competitividad por el optimo clima de las zonas productoras, el costo del flete hasta los centros de consumo y la alta informalidad del sector. Las actuales zonas productoras no requieren grandes inversiones en activos fisicos para ser viables. Y un proyecto como Sundrop si: la infraestructura en el desierto demando USD 200 millones,cuyo 50% fue financiado por un grupo de inversores.

Y ya tienen su propia decada ganada: durante 10 años, la empresa vendera de forma exclusiva y a un precio fijo sus tomates a la cadena de supermercados Coles.

Este microclima que desafia el calor y las heladas se expande en Australia, y se esta construyendo en los Estados Unidos y Portugal. Hacer mas con menos en tierras aridas alrededor del mundo parece ser, mas alla del tomate, el desafio de los proximos años. Sera este el cultivo del futuro?

— Que opina si le digo que en el sur de Australia estan cultivando tomates en el medio del desierto?

Vides se toma unos segundos. Piensa, pero no duda. Con las tecnologias, no me sorprende. Estamos bendecidos de tener tierras tan fertiles en la Argentina. Me acuerdo de una frase de cuando era joven…La tierra no es de nosotros, la tenemos prestada de nuestros hijos: hay que cuidarla.

universidadagricola.com

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